Поражением Японии у атолла Мидуэй

Весной 1942 года Япония казалась непобедимой. Она достигла всех военных целей, кроме уничтожения авианосцев Тихоокеанского флота ВМС США. Токио спланировал западню, чтобы вынудить американцев вступить в решающий бой. После тяжелого, но не смертельного удара японцев по военно-морским силам США в Перл-Харборе и успешных операций Японии на Филиппинах, в Гонконге, Сингапуре и по всей Юго-Восточной Азии Америка и ее союзники были полны решимости начать контрнаступление, но к весне 1942 года оказались способны только на показательные рейды.«Рейд Дулиттла» в апреле 1942 года, когда стартовавшие с авианосца бомбардировщики ВВС армии США В-25 атаковали цели на территории Японии, вызвал страшное смятение на Императорском флоте, который был обязан защищать Японию и императора, охраняя морские рубежи. Причиненный бомбардировкой материальный ущерб оказался незначителен, но, чтобы сохранить лицо, следовало нанести ответный удар.

Адмирал Исороку Ямамото, главнокомандующий Объединенным флотом Японской империи, посчитал обособленный атолл Мидуэй отличной мишенью для нападения. Захват атолла лишил бы США стратегически важной базы и позволил бы японцам развивать наступление вплоть до оккупации Гавайских островов. Расчет был на то, что Тихоокеанский флот США, несомненно, выйдет на защиту Мидуэя и будет разбит превосходящими японскими силами. Перед решающей схваткой японцам предстояло укрепить внешние границы своей обширной империи. В начале мая они начали операцию по захвату Порт-Морсби на Новой Гвинее и острова Тулаги из состава Соломоновых островов. Оттуда можно было напасть на Австралию и перерезать главный маршрут снабжения американцев. Для прикрытия сил вторжения Объединенный флот располагал двумя тяжелыми авианосцами и одним легким. Главнокомандующий Тихоокеанским флотом американский адмирал Честер Уильям Нимиц не был провидцем. Но он читал сообщения Ямамото.Разведслужбы США и Британии сумели расшифровать перехваченные японские радиограммы и узнали о подготовке операции. Они поняли, что цель наступления - Порт-Морсби, и ВМС США направили к нему группировку в составе авианосцев «Лексингтон» и «Йорктаун».

Сражение в Коралловом море было первым боевым столкновением авианесущих группировок, а также первым случаем в истории, когда корабли в ходе боевых действий находились вне зоны видимости противника.4 мая 1942 года японский десант высадился на острове Тулаги. 7 и 8 мая две авианесущие группировки вступили в бой в Коралловом море южнее Соломоновых островов. В результате торпедных атак и бомбардировок легкий авианосец «Сёхо» был потоплен, тяжелый авианосец «Секаку» получил повреждения и встал на ремонт до июля. «Дзуйкаку» потерял так много самолетов и летчиков, что вынужден был отступить для формирования и подготовки новой авиагруппы. ВМС США потеряли «Лексингтон», а «Йорктаун» был серьезно поврежден. Японцы не взяли Порт-Морсби, но получили плацдарм на.Сражение у атолла Мидуэй стало первым серьезным поражением Японии в войне на Тихом океане. Как уже отмечалось ранее, до этого столкновения японцы не проиграли, а после него не выиграли ни одной битвы.Когда 28 мая японская армада вышла из города Куре в море, офицеры, включая находившегося на борту линкора «Ямато» командующего адмирала Исороку Ямамото, даже мысли не допускали, что американский флот может быть в море. Их главное опасение заключалось в том, что американцы вообще не покинут базу, чтобы принять бой. Расчет японцев на внезапность не оправдался. В действительности 29 и 30 мая авианосцы Тихоокеанского флота «Энтерпрайзиз», «Хорнет», а также «Йорктаун», который спешно отремонтировали после полученных в сражении в Коралловом море повреждений, были скрытно выдвинуты к северо-западу от атолла Мидуэй и полностью подготовлены к бою. В группировку входили еще 25 военных кораблей и 230 самолетов под командованием адмирала Рэймонда Эймса Спрюэнса.

Навстречу этой сравнительно небольшой группировке двигалось 200 японских кораблей, включая авианосцы «Сорю», «Хирю», «Кага» и «Акаги» с 250 самолетами на борту. За первой ударной группой авианосцев шли основные силы линкоров в сопровождении крейсеров и эсминцев. Южнее двигались силы вторжения, состоявшие из легкого авианосца, линкоров, эсминцев и транспортных судов с пятитысячной десантной группой на борту. Отвлекающая группа должна была атаковать американские базы на Алеутских островах.ВВС армии США отправили бомбардировщики, включая В-17 «Летающая крепость», в качестве подкрепления на атолл Мидуэй, который адмирал Нимиц рассматривал как еще один неподвижный авианосец. 3 июня там базировались 115 самолетов различных типов, среди которых, правда, были и устаревшие. Утром 3 июня американские авианосцы «Энтерпрайз», «Хорнет» и «Йорктаун» в сопровождении группы крейсеров находились к северо-востоку от атолла Мидуэй и приступили к поиску ожидаемой японской эскадры с воздуха.Генеральный штаб Императорского флота потерял след ВМФ США, полагая, что его основные силы находятся поблизости от Соломоновых островов. Приказ Ямамото о полном радиомолчании не позволил флагману проинформировать авианосцы